Misteri Besar Sabuk Kuiper - Kurangnya Benda Kecil

Sabuk Kuiper, pengelompokan jutaan benda berbatu dan beku, mengelilingi Tata Surya kita seperti donat raksasa yang lebih besar dari orbit Neptunus. Tetapi, sebuah penelitian baru menunjukkan bahwa sabuk itu mengandung benda-benda kecil yang jauh lebih sedikit daripada yang diharapkan dalam formasi semacam itu.

Pluto adalah yang paling terkenal dari semua benda di Sabuk Kuiper, dan wahana antariksa New Horizons NASA adalah observatorium pertama yang mengunjunginya, pada tahun 2015. Analisis data dari New Horizons menunjukkan bahwa kawah kecil jarang ditemukan di Pluto dan bulan terbesarnya, Charon . Ini menunjukkan bahwa Obyek Sabuk Kuiper kecil (KBO), yang berukuran antara 300 kaki dan satu mil diameter, sedikit dan jauh di antara sistem.

“Objek Sabuk Kuiper yang lebih kecil ini terlalu kecil untuk dapat dilihat dengan teleskop pada jarak yang sangat jauh. Cakrawala Baru terbang langsung melalui Sabuk Kuiper dan mengumpulkan data ada kunci untuk belajar tentang tubuh besar dan kecil Sabuk, "kata Kelsi Singer, rekan penyelidik misi New Horizons NASA di Southwest Research Institute (SwRI).

Charon, bulan terbesar Pluto, terlihat di sini oleh pesawat ruang angkasa New Horizons pada tahun 2015. Perhatikan permukaannya yang halus. Kredit gambar: NASA-JHUAPL-SwRI

Saat planet terbentuk 4,6 miliar tahun yang lalu, dunia bersatu dari debu dan gas, dalam proses yang dikenal sebagai pertambahan. Sabuk Kuiper diyakini sisa-sisa dari proses kuno ini.

Pemeriksaan dampak kawah pada benda-benda di tata surya memberikan informasi berharga tentang pembentukan dan evolusi tata surya. Sabuk asteroid antara Mars dan Jupiter mengandung banyak koleksi benda-benda kecil, membuat para peneliti merenungkan mengapa distribusi serupa tidak terlihat di Sabuk Kuiper. Salah satu kemungkinan adalah bahwa formasi yang lebih kecil dan lebih ketat di sabuk asteroid menghasilkan lebih banyak benturan daripada yang terlihat di Sabuk Kuiper, memecah benda-benda yang lebih besar menjadi potongan-potongan yang lebih kecil.

Pluto terletak sangat jauh dari Bumi sehingga teleskop tidak dapat melihat detail pada permukaannya yang beku. Pertemuan tahun 2015 antara New Horizons dan Pluto mengungkapkan fitur besar berbentuk hati, dan pegunungan mencapai empat kilometer (13.000 kaki) di atas tanah - hampir setinggi Mauna Kea di Hawaii.

Pegunungan di Pluto dilihat oleh New Horizons. Kredit gambar: NASA-JHUAPL-SwRI

Proses geologis yang tidak diketahui pada Pluto telah menghapus beberapa fitur di dunia itu, tetapi Charon mempertahankan hampir semua bukti dampak masa lalu. Pegunungan Pluto diyakini berumur tidak lebih dari 100 juta tahun - salah satu permukaan planet termuda di Tata Surya. Tanpa sumber panas internal yang diketahui, para astronom dibingungkan oleh apa yang dapat menyebabkan pengerjaan ulang permukaan dunia ini.

“Penemuan terobosan oleh New Horizons ini memiliki implikasi yang mendalam. Sama seperti New Horizons yang mengungkapkan Pluto, bulan-bulannya, dan baru-baru ini, KBO dijuluki Ultima Thule dengan sangat rinci, tim Dr. Singer mengungkapkan detail penting tentang populasi KBO pada skala yang tidak dapat kita saksikan secara langsung dari Bumi, ”jelas Alan Stern, juga dari SwRI, dan peneliti utama di New Horizons.

Ditemukan pada tahun 1930 oleh astronom Clyde Tombaugh, Pluto dianggap sebagai planet kesembilan dari Tata Surya sebelum direklasifikasi sebagai planet kerdil pada Agustus 2006. Selain Charon, Pluto juga disertai oleh empat bulan lainnya - Nix, Hydra, Styx, dan Kerberos, masing-masing ditemukan oleh para astronom menggunakan teleskop berbasis Bumi.

New Horizons diluncurkan pada Januari 2006 dengan misi untuk menjelajahi Pluto dan objek lainnya di Sabuk Kuiper. Ketika melewati Pluto pada Juli 2015, ia menjadi pesawat ruang angkasa pertama (dan sejauh ini saja) yang menjelajahi tubuh yang jauh itu.