Tales of the Tardigrades

Dunia Beruang Air Aneh

Beberapa ratus juta tahun yang lalu kehidupan jauh berbeda dari sekarang. Organisme benar-benar baru mulai menjadi kompleks. Setelah milyaran tahun evolusi, kehidupan multiseluler akhirnya mulai muncul. Kemudian, pada titik tertentu dalam waktu yang dalam, tardigrade miniatur dari leluhur lobopodian mereka yang lebih besar, yang adalah makhluk seperti cacing dengan kaki gemuk. Dengan demikian, tardigrade paling erat kaitannya dengan cacing beludru dan arthropoda. Mereka juga cukup unik, dalam banyak hal. Tardigrades dikenal dengan bahasa sehari-hari sebagai “beruang air” atau “moss piglets”. Bagaimanapun juga, ada sekitar 1.150 spesies mikro-hewan aneh yang tinggal di air, berkaki delapan, dan tersegmentasi dalam filum khusus itu. Masalahnya adalah beruang air tidak hanya bertahan hidup, tetapi sebenarnya tumbuh dengan subur di mana-mana, termasuk di kedalaman laut, di puncak gunung, di dalam hutan hujan, di antara mata air panas, melintasi tundra beku, dan bahkan dalam kekosongan ruang angkasa yang luar biasa. Mereka hampir ada di mana-mana di planet ini, ditemukan di setiap benua. Mungkin ada setidaknya satu tardigrade di suatu tempat yang dekat dengan Anda sekarang. Namun, pada umumnya, hewan-hewan kecil yang aneh ini paling banyak ditemukan di lumut dan lumut, di mana mereka cenderung memakan sel-sel tumbuhan, ganggang, dan invertebrata kecil. Ada tardigrades herbivora, karnivora, dan bahkan kanibalistik. Entah bagaimana mereka berdua lucu dan menyeramkan sekaligus.

Sebagian dari ini berasal dari fakta bahwa tardigrade adalah makhluk kecil mungil dengan tubuh yang terlihat agak aneh. Untuk satu hal, kelas khusus dalam filum hanya memiliki satu lubang untuk pencernaan dan reproduksi. Either way, tardigrades semua berkisar dari suatu tempat antara 0,1 hingga 1,5 milimeter panjangnya. Jadi, tidak mengherankan, mereka adalah hewan yang belum sempurna, dengan orang dewasa hanya terdiri dari 40.000 sel atau kurang. Dengan demikian, organisme mikroskopis yang bergerak lambat memiliki otak yang sangat kecil, sehingga mereka memiliki kebiasaan kawin dan berburu yang sederhana. Otak mencakup banyak lobus dan melekat pada ganglion besar di bawah kerongkongan, yang darinya tali saraf ventral ganda memiliki satu ganglion per segmen, yang masing-masing menghasilkan serabut saraf lateral yang meluas ke pelengkap. Banyak spesies juga memiliki sepasang mata pigmen-piala, serta banyak bulu indra pada permukaan kulit mereka. Sebagai bagian dari rencana tubuh primitif ini, tardigrade kekurangan organ pernapasan karena gas dapat ditukar di seluruh tubuh mereka. Mereka juga mendahului perkembangan beberapa gen Hox, yang biasanya menentukan bentuk dan fungsi berbagai segmen berbeda dalam tubuh hewan lain. Dengan demikian, bagian utama dari tardigrade, kecuali untuk sepasang kaki terakhir, terdiri dari segmen-segmen yang homolog dengan daerah kepala dalam arthropoda. Jadi, mereka tidak memiliki rongga dada dan perut, seperti serangga. Tubuh tardigrade terdiri dari kepala, tiga segmen tubuh masing-masing dengan sepasang kaki, dan segmen ekor dengan sepasang kaki keempat. Kaki-kakinya tidak memiliki sendi, dan kakinya masing-masing memiliki empat hingga delapan cakar. Tiga pasangan pertama diarahkan ke bawah di sepanjang sisi, dan merupakan cara utama penggerak, sedangkan pasangan keempat diarahkan ke belakang pada segmen terakhir dan digunakan terutama untuk menggenggam substrat.

Saya sering merasa lucu ketika orang berbicara tentang bagaimana kecoak bisa hidup melalui kiamat, atau apa pun. Sedikit yang mereka tahu, tardigrades sebenarnya adalah jenis serangga yang jauh lebih tangguh daripada kecoak. Sederhananya, jutaan, milyaran, dan bahkan triliunan tahun dari sekarang masih ada tardigrade di suatu tempat di alam semesta. Ketika kontinum ruangwaktu lokal tumbuh lebih besar, lebih dingin, dan lebih gelap sepanjang ribuan tahun, tardigrades akan terus ada. Ini karena pada akhirnya makhluk kecil yang sangat kuat itu dapat menangani hampir semua hal. Jenis mereka yang kuat telah selamat dari lima peristiwa kepunahan massal yang hebat, dan mereka akan dengan mudah hidup sampai yang keenam, yang saat ini sedang berlangsung. Meskipun manusia mungkin tidak bertahan lama, tardigrades pasti akan bertahan lama. Mereka bahkan akan berhasil melewati peristiwa kepunahan massal ketujuh, dan yang kedelapan dan kesembilan dan seterusnya dan seterusnya. Jika mereka entah bagaimana bisa hidup melalui tabrakan Galaksi Bimasakti dan Andromeda yang akan datang, serta kematian Matahari, maka mereka bahkan mungkin akan menempuh perjalanan ke dunia lain, dengan menumpang pada puing-puing kosmik, seperti komet dan asteroid. Suatu hari mereka bahkan dapat menabur kehidupan di planet yang tidak berpenghuni atau bulan yang jauhnya beberapa tahun, sehingga memunculkan genesis baru di beberapa tata surya lainnya.

Ini semua dimungkinkan oleh fakta bahwa masing-masing spesies mampu bertahan dalam kondisi ekstrem yang akan berakibat fatal bagi hampir semua bentuk kehidupan lainnya, seperti paparan tekanan dan suhu ekstrem, dehidrasi, kelaparan, kekurangan udara, dan bahkan radiasi. Ada tardigrades yang dapat dibekukan hingga mendekati nol mutlak, di mana semua gerakan molekuler berhenti. Tentu saja, karena tekanan khusus yang mereka hadapi, tardigrade terestrial jauh lebih tangguh daripada sepupu air mereka. Sebagai bagian dari ini, manusia hanya dapat menahan tekanan dari 1 atmosfer, tetapi beberapa tardigrades dapat menahan 1.000, jika tidak lebih. Seiring dengan ini, jika seluruh bumi entah bagaimana pernah terpapar radiasi hanya 10 abu-abu maka manusia akan punah, tetapi tardigrades dapat menahan setidaknya 5.000. Dengan kata lain, hewan terberat yang ada sangat resisten terhadap hal-hal yang pada dasarnya akan dengan mudah membunuh organisme lain di alam semesta. Seolah-olah itu tidak cukup mengesankan, tardigrade tertentu dapat memasuki keadaan mati suri yang disebut cryptobiosis. Ini adalah kondisi mendekati kematian yang reversibel di mana hewan meringkuk, mengering, dan mengerut menjadi sekam kering yang dikenal sebagai "tunas". Hal ini menghasilkan anhydrobiosis, mengubah tardigrade menjadi rumpun bubuk protein yang secara intrinsik tidak teratur. Kemudian, hanya setetes air terkecil dapat sepenuhnya menghidupkan kembali bentuk kehidupan primitif, terlepas dari berapa banyak waktu yang telah berlalu. Seolah-olah tardigrade entah bagaimana abadi. Begitulah dunia aneh beruang air.