Jangan Membesar-besarkan Neuroplastisitas

Tentu, otak Anda lebih dinamis daripada yang diperkirakan sebelumnya. Tapi memanfaatkan kekuatan itu memang sulit.

Ilustrasi oleh Nick Vokey; sumber gambar oleh _DJ_ (CC)

Sejak para peneliti menemukan bahwa, berbeda dengan kepercayaan sebelumnya, otak orang dewasa dapat menumbuhkan sel-sel saraf baru, neuroplastisitas telah menjadi topik hangat. Kearifan konvensional sebelumnya menyatakan bahwa otak orang dewasa tidak dapat banyak berubah secara fisik, apalagi menumbuhkan sel-sel baru. Pada intinya, ahli saraf telah mengemukakan bahwa setelah dewasa muda, struktur otak ditetapkan dalam beton virtual, sampai penyakit, penuaan, atau kematian menghancurkannya.

Posisi itu tidak pernah masuk akal. Sementara belajar tentu saja lebih sulit seiring bertambahnya usia, hal itu jelas terjadi setiap saat dan, untungnya, orang dewasa sering benar-benar mengubah ide dan perilaku mereka. Dan bagaimana mungkin interaksi dengan lingkungan dapat mengubah otak Anda secara struktural ketika Anda masih muda, tetapi tidak pernah lagi setelah Anda mencapai usia minum yang legal? Tapi ini pada dasarnya bagaimana ilmu pengetahuan disampaikan kepada publik.

Sekarang pendulum telah berayun ke arah lain. Dalam beberapa dekade terakhir telah terjadi ledakan buku dan artikel untuk mempopulerkan gagasan bahwa otak orang dewasa memang dapat berubah — tidak hanya secara fungsional, tetapi secara struktural. Antara 1992 dan 2008, menurut Google Ngram, penggunaan istilah "neuroplastisitas" dalam buku meningkat delapan kali lipat. Banyak dari penulis tersebut berpendapat bahwa kemungkinan plastisitas hampir tak terbatas - bahwa hal itu dapat mengembalikan penglihatan, pendengaran, dan pergerakan ke orang-orang cacat atau membalikkan cedera otak, penyakit mental, dan penyakit.

Dalam The Brain's Way of Healing, misalnya, psikiater Norman Doidge memasukkan serangkaian anekdot yang mencengangkan: seorang wanita yang menyembuhkan rasa sakit kronis yang sepenuhnya melumpuhkan dengan memvisualisasikannya; seorang pria yang menjinakkan penyakit Parkinson dengan berolahraga; dan orang lain yang mengatasi kebutaan, cedera otak parah, dan kondisi yang sangat merusak lainnya dengan menggunakan laser non-invasif atau stimulasi otak listrik.

Kisah-kisahnya menarik, dan penulis mengutip studi tentang teknik individu yang digunakan. Namun, banyak dari pasien yang tidak biasa didorong, yang penting karena banyak teknik yang dijelaskan membutuhkan praktik yang intens, memakan waktu, jangka panjang, dan berulang. Yang tidak melibatkan tenaga yang melelahkan cenderung menggunakan teknologi yang meragukan. Misalnya, teknik laser tampak menjanjikan pada awalnya tetapi tidak sesuai dengan presentasi anekdotal sebagai cara untuk mengembalikan fungsi pada cedera otak yang parah.

Apa yang kita miliki di sini adalah omong kosong zaman baru zaman lama dalam botol baru: neuroplastisitas pada dasarnya adalah pengemasan ulang "mind over matter": Anda juga, melalui kemauan semata atau melalui beberapa lampu yang diarahkan ke kepala Anda, dapat berubah dari menjadi sakit parah sampai benar-benar sembuh.

Jika kita benar-benar dapat memahami apa yang bisa dan tidak bisa dilakukan neuroplastisitas - dan mengapa itu tidak selalu baik - kita bisa mendapatkan wawasan tentang penanganan nyeri kronis dan penyakit mental.

Ini bukan untuk mengatakan bahwa anekdot tidak menawarkan harapan bahwa dalam beberapa kasus, otak dapat memperbaiki dirinya sendiri. Seringkali hal itu dapat dilakukan dengan mengulangi perilaku baru secara intens. Kisah-kisah seperti itu nyata, dan kasus-kasus seperti itu perlu dipelajari. Tetapi jenis pemulihan ini selalu terlihat pada kesempatan, bahkan ketika otak dianggap relatif kaku.

Jika kita benar-benar dapat memahami apa yang bisa dan tidak bisa dilakukan neuroplastisitas — dan mengapa itu tidak selalu baik — kita bisa mendapatkan wawasan untuk menangani banyak masalah medis mulai dari nyeri kronis hingga penyakit mental.

Ini terdengar tidak pasti

Definisi neuroplastisitas yang licin mengganggu Otak Anda Tahu Lebih Dari yang Anda Pikirkan, oleh psikolog Niels Birbaumer. Bagian dari buku ini dikhususkan, mengagumkan, untuk menyanggah gagasan bahwa penyandang cacat parah seperti sindrom “terkunci”, yang tidak dapat berkomunikasi atau bergerak, harus dianggap tidak memiliki kualitas hidup. Birbaumer bekerja dengan pasien seperti itu dan mengatakan banyak dari mereka, begitu mereka telah diajarkan untuk berkomunikasi dengan berfokus pada pemikiran tertentu untuk memberi sinyal niat, menggambarkan suasana hati yang normal, bahkan kebahagiaan, dan tidak ingin mengakhiri hidup mereka. Meskipun demikian, pasien-pasien ini masih lumpuh dan harus berkomunikasi dengan lambat dan tidak efisien. Sementara neuroplastisitas dapat memungkinkan mereka belajar berkomunikasi, itu jelas bukan penyembuhan atau bahkan pemulihan kesehatan. Otak mereka tidak menunjukkan kemampuan hebat untuk berubah dan pulih.

Kemudian dalam buku itu, Birbaumer mencoba menyajikan bukti bahwa otak dapat menghilangkan gangguan kejiwaan seperti fobia dan gangguan stres pasca-trauma. Tapi dia terlalu berjanji sementara mempromosikan beberapa taktik etis yang dipertanyakan (untuk sedikitnya!).

Misalnya, Birbaumer menyampaikan anekdot di mana ia mengemudi "seperti orang gila" dalam upaya untuk membantu seorang pria yang mengalami trauma yang telah mengalami beberapa kecelakaan mobil yang serius dan, agak tidak mengejutkan, takut mengemudi. Selama yang pertama dari wahana liar ini, pasien "muntah dan mengevakuasi isi usus dan kandung kemihnya ke jok saya." Menurut penulis, "terapi pemaparan" ekstrem ini akhirnya memungkinkan pria untuk melanjutkan mengemudi sendiri.

Ada beberapa bentuk terapi pemaparan yang melibatkan menghadapi ketakutan seseorang untuk melatih kembali otak, dan mereka bisa efektif untuk beberapa fobia dan beberapa kasus PTSD. Tetapi untuk menghindari kondisi yang sebenarnya memburuk ini, paparan dilakukan secara perlahan, dan intensitasnya secara bertahap meningkat, dengan pasien selalu diberikan rasa kontrol maksimum atas situasi tersebut.

Mengingat bahwa pasien diminta untuk berulang kali menghadapi mimpi terburuk mereka, bahkan ketika itu dilakukan secara bertahap, terapi ini memiliki tingkat putus sekolah yang sangat tinggi. Memang, beberapa pasien benar-benar mengalami trauma ulang dan mereka menjadi lebih buruk. Namun tidak ada kasus kegagalan yang disajikan dalam buku ini.

Semua ini merupakan pengingat bahwa plastisitas itu rumit dan seringkali sulit dipahami. Dan itu harus: pada dasarnya, menjadi plastik — tetapi hanya sampai pada titik tertentu — adalah apa yang dilakukan oleh otak yang sangat kompleks.

Cara memasang ulang

Otak Plastikku Caroline Williams dan Neuroplastisitas Mo Costandi membuatnya menjadi jelas. (Costandi adalah kontributor NEO.LIFE.) Juga tidak ada buku penyembuhan ajaib atau kisah tentang kegigihan atau daya tahan manusia super. Sebaliknya, keduanya memberikan wawasan tentang bagaimana plastisitas terus-menerus mempengaruhi kehidupan kita.

Dalam beberapa kasus, sangat membantu otak dengan cepat mencoba untuk mengotomatiskan urutan perilaku. Ini adalah cara Anda belajar memainkan musik atau mengendarai sepeda atau memahami bahasa baru, semua tugas yang dapat dilakukan di hampir semua usia, meskipun lebih mudah ketika Anda masih muda.

Plastisitas yang memungkinkan ini, bagaimanapun, datang dengan mengorbankan keliatan kemudian, setelah keterampilan telah dipelajari. Kebiasaan buruk lebih sulit untuk dibatalkan daripada membangun di tempat pertama. Inilah sebabnya mengapa kecanduan, depresi, dan penyakit mental lainnya berkembang. Begitu otak mengulangi serangkaian tindakan cukup sering — apakah itu menggunakan obat untuk mengatasinya, merenungkan pemikiran yang menyusahkan atau menjadi cemas dalam situasi sosial — ini juga dapat menjadi reaksi otomatis, alur mudah bagi otak untuk menyelinap masuk.

Beberapa rasa sakit kronis tampaknya juga merupakan bentuk plastisitas yang nakal. Pada sindrom-sindrom ini, sinyal palsu dapat diperkuat sampai pada titik yang terus berulang dan menguatkan dirinya sendiri, lama setelah sumber asli nyeri hilang.

Pikirkan plastisitas dari perspektif perkembangan. Di awal kehidupan, ketika otak sebagian besar plastis, template yang membentuk reaksi kita terhadap pengalaman kemudian ditetapkan. Jika masa kanak-kanak dan masa kecil Anda traumatis, sistem stres Anda akan ditransfer sangat berbeda. Jika kemudian Anda mengetahui sebagai remaja bahwa menggunakan narkoba membantu Anda mengatasinya, tidak hanya akan keluar dari pola itu akan sangat sulit, tetapi Anda juga belum membuat templat untuk cara-cara lain dalam mengatasi masalah.

Namun, bukan tidak mungkin membuat templat baru. Hanya saja, jumlah pengulangan yang diperlukan untuk menghasilkan pembelajaran meningkat pesat sekali periode sensitif ketika otak paling terbuka untuk jenis pembelajaran tertentu, seperti masa bayi atau remaja, telah berlalu. Dibutuhkan pengulangan keterampilan baru yang jauh lebih banyak untuk menghasilkan perubahan perilaku yang langgeng. Mengakui hal ini harus membentuk cara kita menangani masalah-masalah ini: mengharapkan sesuatu seperti kecanduan berubah hampir secara instan, tanpa waktu untuk pengulangan keterampilan baru secara serius, tidak realistis dan bisa sangat melemahkan semangat. Demikian pula, seseorang dengan cedera otak atau stroke membutuhkan terapi fisik sebanyak mungkin sedini dan sesering mungkin. Mengenali seberapa banyak pengulangan diperlukan adalah penting. Kalau tidak, lambatnya perubahan akan membuat pekerjaan itu tampak sia-sia.

Obat-obatan psikedelik seperti LSD dan psilocybin tampaknya memengaruhi plastisitas, yang merupakan bagian dari alasan mengapa minat terhadap penggunaan terapeutik dari zat-zat ini terus meningkat.

Memahami kimia yang memungkinkan plastisitas juga penting. Olahraga, misalnya, tampaknya meningkatkan pelepasan faktor pertumbuhan saraf yang memungkinkan otak untuk melakukan rewire. Ini bisa sangat membantu dalam penyakit seperti Parkinson, meskipun jarang dapat menghentikan perkembangannya. Menariknya, antidepresan juga memengaruhi plastisitas: mereka mungkin benar-benar memungkinkan otak yang telah terjebak dalam alur yang bermasalah untuk melompat keluar darinya. Obat-obatan seperti Prozac telah terbukti membantu orang memulihkan fungsi setelah stroke, suatu efek yang diyakini dihasilkan dari pengaruh obat-obatan ini terhadap plastisitas. Tetapi mereka tidak dapat bekerja sendiri. Mereka dapat memungkinkan plastisitas, tetapi plastisitas tidak terjadi jika tidak ada pengalaman untuk mendapatkannya.

Obat-obatan psikedelik seperti LSD dan psilocybin juga tampaknya memengaruhi plastisitas, yang merupakan bagian dari alasan mengapa minat terhadap penggunaan terapeutik dari zat-zat ini terus meningkat. Di sini, juga, obat itu sendiri terutama merupakan katalisator: cara orang menafsirkan pengalaman mereka penting dalam menentukan bagaimana mereka berubah sebagai hasilnya.

Kami hanya di awal pemahaman kami tentang neuroplastisitas, tetapi hanya rasa dasar bagaimana fungsinya telah membawa wawasan baru ke dalam perawatan medis dan psikologis yang melibatkan pembelajaran, tidak hanya minum pil. Neuroplastisitas dapat dimanfaatkan dengan cara-cara baru lainnya juga — selama kita tidak membiarkan pikiran kita tetap terbuka sehingga otak kita jatuh.