Hubble Mengungkap Asal-usul Hippocamp - The Tiny Moon of Neptune yang Tidak Harus Ada Di Sini

Hippocamp adalah bulan kecil yang lahir dari kekerasan planet, menurut penelitian yang dilakukan dengan menggunakan Hubble Space Telescope (HST). Satelit alami mungil ini tampaknya telah terputus, miliaran tahun yang lalu, dari rekannya yang lebih besar, Proteus.

Para astronom yang menggunakan Teleskop Luar Angkasa Hubble menemukan Hippocamp pada 2013, tetapi penemuan itu muncul dengan pertanyaan yang menarik. Bulan ditemukan mengorbit sedekat 12.000 kilometer (7.500 mil) dengan tetangga yang jauh lebih besar, Proteus. Kedekatan yang begitu dekat biasanya akan membuang satelit yang lebih kecil dari orbit planet inangnya, atau menyebabkannya jatuh ke bulan yang lebih besar. Ini membuat para astronom menjuluki Hippocamp, "Bulan yang Seharusnya Tidak Ada."

"Hal pertama yang kami sadari adalah Anda tidak akan berharap menemukan bulan sekecil itu di sebelah bulan terdalam Neptunus. Di masa lalu, mengingat migrasi yang lambat ke luar dari bulan yang lebih besar, Proteus pernah menjadi tempat di mana Hippocamp sekarang, ”kata Mark Showalter dari SETI Institute.

Kesan seorang artis tentang Hippocamp (latar depan) yang mengorbit Neptunus, dengan Proteus di latar belakang. Bulan ini terlalu kecil dan jauh untuk dapat dilihat dari Bumi, bahkan menggunakan Teleskop Luar Angkasa Hubble. Kredit gambar: NASA, ESA dan J. Olmsted (STScI)

Proteus berdiameter 418 kilometer (260 mil), kira-kira seukuran negara bagian Ohio. Namun, Hippocamp kerdil ini, berukuran hanya 34 km (20 mil) dari sisi ke sisi, seukuran kota besar. Ini adalah yang terbesar kedua dari bulan-bulan Neptunus, dan yang paling jauh dari planetnya bulan-bulan dalam.

Proteus, seperti yang terlihat oleh Voyager 2 pada tahun 1989. Ini adalah salah satu bulan paling gelap di Tata Surya, memantulkan hanya enam persen dari cahaya yang menghantam permukaannya. Kredit gambar: NASA / JPL

Pada tahun 1989, ketika Voyager 2 melewati Neptunus, pesawat ruang angkasa itu melihat kawah berdampak besar pada Proteus, kemungkinan akibat dampak komet di masa lalu yang jauh. Para astronom menyadari bahwa tabrakan besar seperti itu hampir memiliki energi yang cukup untuk menghancurkan bulan. Temuan baru ini mengungkap peristiwa memecah sepotong Proteus, menempatkannya ke orbit di sekitar Neptunus, sebagai bulan baru yang kita lihat hari ini sebagai Hippocamp.

Bulan-bulan Neptunus memiliki masa lalu yang kacau dan kacau. Dahulu kala, planet ini menangkap tubuh besar-besaran dari Sabuk Kupier, yang kita lihat hari ini sebagai bulan terbesarnya, Triton. Gravitasi dari objek ini, sepanjang 2.700 km (hampir 1.700 mil), merobek bulan-bulan awal Neptunus. Perlahan-lahan, puing-puing dari satelit pertama bergabung, datang bersama untuk membentuk bulan yang kita lihat di sekitar planet ini hari ini. Pembentukan Hippocamp dari tabrakan komet kemudian mengklasifikasikan tubuh ini sebagai satelit generasi ketiga.

Sementara sebagian besar bulan Neptunus mengorbit dekat dengan planet ini, termasuk Hippocamp dan Proteus, Triton yang perkasa menarik jalur yang lebih besar di seluruh dunia. Kredit gambar: NASA, ESA, dan A. Feild (STScI)

"Berdasarkan perkiraan populasi komet, kita tahu bahwa bulan-bulan lain di tata surya luar telah terkena komet, hancur berantakan, dan bertambah kembali beberapa kali. Sepasang satelit ini memberikan ilustrasi dramatis bahwa kadang-kadang satelit dipecah oleh komet, ”jelas Jack Lissauer dari Pusat Penelitian Ames NASA.

Hippocamp awalnya dikenal sebagai S / 2004 N 1 ketika ditemukan, sebelum diberi nama baru. Moniker berasal dari makhluk laut asal Yunani dan Romawi, memiliki tubuh bagian atas seekor kuda dan tubuh bagian bawah seekor ikan. International Astronomical Union (IAU), organisasi yang memasok nama-nama resmi ke benda-benda di luar angkasa, mengharuskan bulan-bulan Neptunus dinamai makhluk air dalam mitologi Yunani dan Romawi.

Bersama dengan Uranus, Neptunus diklasifikasikan sebagai raksasa es. Terlepas dari namanya, es air yang relatif sedikit seperti ditemukan di bawah atmosfernya yang padat. Inti dari planet ini diperkirakan terdiri dari batu, dikelilingi oleh lautan air yang padat, metana, dan amonia. Atmosfer yang kita lihat ketika kita melihat dunia ini sebagian besar terdiri dari hidrogen, helium, dan metana.

Sejauh ini, Voyager 2 adalah satu-satunya pesawat ruang angkasa yang pernah mengunjungi planet paling jauh ini di Tata Surya.