Sungai Bintang-Bintang Berumur Miliar Tahun Terlihat Mengalir Dekat Matahari

Sebuah sungai bintang di lingkungan galaksi kita baru-baru ini terlihat oleh para astronom menggunakan satelit Gaia. Keluarga bintang-bintang ini melakukan perjalanan bersama, dengan keunggulan mereka saat ini hanya 330 tahun cahaya dari Matahari - relatif dekat pada skala galaksi.

Pengelompokan lebih dari 4.000 bintang ini meliputi sebagian besar langit malam seperti yang terlihat dari Bumi. Kira-kira satu miliar tahun, dan melakukan perjalanan di sekitar Bimasakti setiap 250 juta tahun, mereka telah mengorbit di sekitar galaksi Bimasakti empat kali sejak pembentukannya. Meskipun bintang-bintang ini telah dilihat sebelumnya oleh para astronom, formasi yang tidak biasa ini sebagian besar tidak terduga.

“Sebagian besar gugus bintang di piringan Galactic menyebar dengan cepat setelah kelahiran mereka karena mereka tidak mengandung cukup banyak bintang untuk menciptakan potensi gravitasi yang dalam dengan baik, atau dengan kata lain, mereka tidak memiliki cukup lem untuk menyatukannya. Bahkan di lingkungan yang dekat dengan matahari, ada beberapa kelompok dengan massa bintang yang cukup untuk tetap terikat selama beberapa ratus juta tahun. Jadi, pada prinsipnya, sisa-sisa gugus atau asosiasi serupa, besar, seperti aliran juga harus menjadi bagian dari cakram Bimasakti, ”kata Stefan Meingast, penulis utama makalah yang diterbitkan dalam Astronomi & Astrofisika.

Sungai bintang dipetakan melawan Bima Sakti, seperti yang terlihat oleh Gaia. Kredit gambar: Skymap Gaia DR2

Galaksi Bima Sakti dikelilingi oleh kelompok-kelompok bintang lokal, tetapi bintang-bintang ini saling terikat secara longgar dalam gugusan terbuka, atau ditemukan dalam bentuk bola gugus bola.

Aliran bintang ditemukan oleh para peneliti menggunakan teleskop Gaia, yang dioperasikan oleh European Space Agency (ESA). Observatorium mengidentifikasi hanya 200 bintang dalam kelompok itu, tetapi ekstrapolasi dari temuan itu mengungkapkan ada lebih dari 4.000 benda bintang di dalam arus. Pengelompokan bintang-bintang ini memanjang selama beberapa ratus tahun cahaya. Mereka bintang-bintang mungkin terbentuk bersama-sama, tetapi kelompok ini perlahan-lahan terkoyak oleh gravitasi dari galaksi rumah kita.

Galaksi Andromeda (juga disebut M31) adalah tetangga dekat terbesar Bima Sakti, dan sangat mirip dengan galaksi kita, dilihat dari luar. Kredit gambar: Kantor Lingkungan NASA / MSFC / Meteoroid / Bill Cooke

Perkiraan jumlah bintang di Bima Sakti menunjukkan ada antara 200 dan 400 miliar benda bintang di galaksi. Kita sekarang tahu bahwa sebagian besar bintang disertai oleh planet, artinya kemungkinan ada triliunan dunia asing dalam keluarga bintang kita.

Pesawat ruang angkasa Gaia dirancang untuk mempelajari posisi dan kecepatan satu miliar bintang Bimasakti, dalam upaya untuk lebih memahami struktur dan sifat galaksi kita.

"Pengetahuan terperinci tentang Galaxy kita yang diperoleh dari studi data Gaia, akan memberikan dasar yang kuat untuk analisis galaksi lain yang tingkat akurasinya tidak dapat dicapai melalui pengamatan langsung seperti di Galaxy kita sendiri, di mana kita memiliki penutupan "Tampilan atas dan dalam," lapor ESA.

Ini adalah bagaimana kita terbiasa melihat galaksi Bima Sakti - dari Bumi. Kredit gambar: bromatofiel / Flickr

Hingga 1929, para astronom percaya bahwa Bima Sakti adalah satu-satunya galaksi di Semesta. Sekarang, kita tahu bahwa Alam Semesta yang terlihat berisi antara beberapa ratus miliar hingga dua triliun keluarga bintang lainnya. Pemeriksaan aliran seperti ini dapat membantu para astronom mempelajari lebih lanjut tentang sifat bintang, dan bagaimana mereka berinteraksi dengan galaksi seperti Bima Sakti.